¿Por qué hay eclipses?

Los eclipses, aquellos fenómenos naturales en los que o el sol o la luna quedan oscurecidos durante algunos minutos, han intrigado a los humanos desde el principio de la historia. En la antigüedad se creía que eran presagios de malas noticias. Hoy, sin embargo, sabemos qué son, por qué ocurren y —es más— cuándo ocurrirán también.

Lo primero que necesitas saber acerca de los eclipses es que son un juego de sombras. En nuestro Sistema Solar, la luna gira alrededor de la Tierra y esta, alrededor del sol; así que de cuando en cuando los tres astros inevitablemente se alinearán. Cuando esto ocurre, la sombra de uno de los astros tapa la luz que normalmente pasaría si no estuviese allí, causando un oscurecimiento temporal en el otro cuerpo celeste. Este oscurecimiento temporal es el eclipse. Y son fenómenos naturales encantadores que podemos disfrutar si somos pacientes y suficientemente cuidadosos.

No hay eclipses todos los días, pero ¿por qué?

Los eclipses no ocurren todos los días. Esto es porque hay dos requisitos para que un eclipse ocurra: el primero es que tanto la Tierra como la luna estén perfectamente alineados, algo que ocurre solamente en los días de luna nueva y luna llena. Durante el resto de días de la fase lunar, la luna no está perfectamente alineada con la Tierra y no pueden haber eclipses. El segundo requisito es que ambos astros estén perfectamente alineados, a su vez, con el sol; algo que no ocurre con frecuencia porque la Tierra y la luna no giran en misma línea en comparación con la estrella. Existe una ligera diferencia de inclinación de aproximadamente cinco grados entre el ángulo en que la Tierra gira alrededor del sol y el ángulo en el que la luna gira alrededor de la Tierra. Esta diferencia evita que haya eclipses todos los meses.

No obstante, sí se alínean y sí hay eclipses. Cuando la luna se alínea entre el sol y la Tierra, vemos un eclipse solar; cuando se alínean de tal manera que la luna queda exactamente detrás de la Tierra en comparación al sol, vemos un eclipse lunar. Es un juego de sombras.

Seis tipos de eclipses

Como resultado de lo anterior, podemos entender que hay dos tipos de eclipses: solares y lunares. Sin embargo, la clasificación no termina ahí. Teniendo en cuenta que el alineamiento de los tres cuerpos celestes no es perfecto, hay tres clases de eclipses para cada tipo: total, parcial, y anular (el sol) o penumbral (la luna).

Si el eclipse solar es total, el sol se verá completamente tapado por la luna y habrá oscuridad en nuestro planeta durante algunos minutos. Si es anular, el sol se verá cubierto parcialmente por la luna, creando un anillo alrededor de él. Si el eclipse solar es parcial, la luna cubrirá solo una sección del sol y se verá como una galleta mordida. De la misma forma, de haber un eclipse lunar total, la luna se verá totalmente oscurecida por la sombra de la Tierra. Si es parcial, la sombra de la Tierra solo cubrirá una sección de la luna. Si es penumbral, la sombra de la Tierra cubrirá la luna pero solo de forma indirecta. Las personas notaremos solo un ligero oscurecimiento del satélite.

¿Cuánto dura un eclipse?

Los eclipses no duran mucho. Ya que la luna gira alrededor de la Tierra a menos velocidad en comparación con la velocidad con la que la Tierra gira alrededor del sol, el alineamiento no dura mucho tiempo. En el lado positivo, el hecho de que tanto la Tierra como la luna giren alrededor del sol de forma estable hace los eclipses absolutamente predecibles. Hay más de un calendario disponible. Es más, estoy incluyendo uno debajo.

¿Puedes ver un eclipse?

Sí, puedes, pero debes ser cuidadoso. En general, los eclipses de luna pueden ser observados, disfrutados y admirados sin ninguna precaución. Los eclipses de sol, en cambio, requieren protección ocular.

Eclipses del año 2016

Durante el 2016 habrán cuatro eclipses:

+ El primero será el 9 de marzo. Será un eclipse total de sol y podrá ser visto principalmente en Oceanía y las islas del Pacífico central.

+ El segundo será el 23 de marzo. Será un eclipse penumbral de luna y podrá ser visto nuevamente en el Pacífico, en el área que va entre Australia y California.

+ El tercero será el 1º de setiembre. Será un eclipse anular de sol y podrá verse en África central y el océano Índico.

+ El cuarto y último eclipse será el 16 de setiembre. Será un eclipse penumbral de luna y podrá ser visto en todas las áreas que quedan cerca al océano Índico, desde Europa oriental y África central hasta la parte central de Australia.


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