La capa de ozono

La capa de ozono es famosa. Sabemos ya que nos protege de los rayos solares dañinos y que debemos cuidarla. Ahora sería genial conocer el tema en detalle, ¿no crees?

Comencemos por comprender qué es el ozono. La definición formal dice que es "una forma alotrópica de la molécula de oxígeno". En simple, eso quiere decir que es un arreglo diferente de átomos en una molécula de oxígeno: no O2 sino O3. El ozono se produce naturalmente por una reacción química entre un tipo particular de energía solar y moléculas de oxígeno. Existe en todo el planeta, pero se concentra particularmente a alrededor de unos 20 km por encima de nuestras cabezas. A esta concentración le llamamos capa de ozono.

Se dice que la capa de ozono protege la vida en el planeta. Es totalmente cierto. Esto ocurre porque la capa de ozono utiliza precisamente la energía solar más dañina que viene al planeta para realizar una reacción química que crea y destruye el ozono una y otra vez. El proceso, en tres pasos, es como sigue:

1. Los rayos solares dañinos colisionan con moléculas comunes de oxígeno, creando átomos libres de oxígeno

O2 + sol = O + O
(esa fue la radiación solar rompiendo una molécula de oxígeno)

2. Estos átomos libres chocan con otras moléculas de oxígeno y crean la forma alotrópica que conocemos como ozono

O + O2 = O3
(ese fue un átomo libre de oxígeno uniéndose a una molécula de oxígeno para crear ozono)

3. Los rayos solares dañinos colisionan con las moléculas de ozono una vez más para separarlas en moléculas de oxígeno y átomos libres, que iniciarán nuevamente el proceso.

O3 + sol = O2 + O
(esa fue una molécula de oxígeno chocando con otra radiación solar para separar nuevamente el oxígeno)

Con este simple pero intenso intercambio de átomos, la mayor parte de la energía solar que es peligrosa para el planeta se queda fuera, y puede haber vida.

El famoso problema de la capa de ozono

Durante décadas, gente en todo el mundo ha venido haciendo referencia a una especie de hoyo en la capa de ozono que permite a los rayos solares peligrosos atravesar la atmósfera. Este hoyo se supone que está en los polos sur (principalmente) y norte (más recientemente), y es perceptible durante la primavera de cada hemisferio.

¿Por qué ahí? ¿y qué es lo que causa el agujero en la capa de ozono? Ambas preguntas tienen la misma respuesta, afortunadamente: Es por la contaminación y porque los vientos hacen que los contaminantes se concentren en los polos.

Lo que ocurre es esto: Un contaminante concentrado en el polo sur, digamos, el cloro (Cl) se encuentra con una molécula de ozono. Son compatibles por naturaleza, así que, con algo de energía solar (ahora ya entiendes por qué el agujero en la capa de ozono se nota principalmente en la primavera), una reacción ocurre:

Cl2 + O3 = ClO + O2

Como ves, la reacción produce óxido de cloro y una molécula de oxígeno como resultado. El ozono disponible queda reducido después de la reacción, y hay un átomo menos de oxígeno para continuar creando ozono. Si repites esto docenas de millones de veces por cada molécula de ozono que una molécula libre de cloro puede encontrar, entenderás el punto. Si no detenemos la contaminación, habrá cada vez menos ozono disponible en el futuro. Mas no necesitamos generar una alarma mundial otra vez. Solo basta con ser consciente de nuestras acciones.

Un problema reversible

Para quien se pregunta si podemos hacer algo para detener y revertir el problema del ozono, la respuesta es sí: el problema de la capa de ozono es reversible. Necesitamos dos cosas: más oxígeno y menos contaminación. El oxígeno es proporcionado gratuitamente por las plantas, así que una parte de la solución es tan simple como recuperar la vegetación alrededor del mundo. En cuanto a la parte de menos contaminación, las cosas no son tan positivas. La idea de contaminar menos es algo "conflictiva" para muchas personas a cargo de las grandes industrias. Después de todo, ellos ganan muchísimo dinero con los procedimientos usuales. Ellos piensan que siempre podrán cambiarlos "después".

Dicho esto, la solución del problema debería ser más colectiva. Los gobiernos deberían ser más estrictos y simplemente prohibir el uso de los contaminantes más destructivos; las comunidades no deberían comprarlos. ¿Sabes? Lo malo es que esto se ha dicho ya quintillones de veces también. Mientras se deciden, solo piensa bien antes de comprar.


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